Будущий литератор появился на свет в семье священника в живописном уголке Линкольншира, и природа этой части Англии стала важнейшей частью его творчества. Писать стихи Теннисон начал довольно рано, сначала — в соавторстве с братом, с которым они вдвоем анонимно выпустили сборник «Poems of Two Brothers». Книга имела успех, как все последующие произведения Теннисона. Его стихи были замешаны на идиллии английской деревни, глубоком понимании жизни людей — от лордов до крестьян, и на доле трагичности: в колледже Альфред Теннисон потерял близкого друга и это наложило отпечаток на его раннее творчество).

Поздний Теннисон — более умиротворенный, чем поэт в его молодые годы, его стихи созерцательны и философичны, но при этом, как правило, злободневны. В частности, Теннисон написал стихотворение на смерть Эдгара Алана По.

Королева Виктория, бывшая его горячей поклонницей, присвоила ему почетное звание поэта-лауреата и даровала созданный для него титул барона Теннисона Элдвортского, в графстве Суссекс, и Фрешуотерского, на острове Уайт, который позволил ему в 1884 году стать пэром Соединенного королевства и занять место в Палате лордов. Ранее — в 1865 и 1868 годах — он отказывался от пэрства, однако потом его принял ради своих сыновей. Интересно, что Альфред Теннисон и сам по отцовской линии происходил из Плантагенетов, королевского рода Англии.

Умер Альфред Теннисон в почтенном возрасте, окруженный семьей, которой он завещал не устраивать из похорон вселенского траура, а, напротив, использовать больше белого цвета и думать о грядущей жизни. Сам он накануне смерти написал стихотворение «Crossing the Bar», посвященное примирению с высшими силами.

Новые авторы-модернисты считали Теннисона претенциозным и напыщенным, но, тем не менее, он был и остается до сих пор самым цитируемым английским поэтом.